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Palomitas de Maíz: de Semilla a Botana

¿Qué son las palomitas de maíz?

Las palomitas de maíz son un producto de grano de maíz entero. En los Estados Unidos, ha crecido mucho el área donde se cultivan la mayor parte de las palomitas de maíz que se venden alrededor del mundo. Este maíz se asemeja en el tipo mazorca y el cultivo de otros maíces, sin embargo solo los granos de palomitas de maíz tienen la capacidad de reventar.

El maíz palomero, al igual que los otros seis tipos de maíz, es un cereal de grano y se origina a partir de una hierba salvaje. Su nombre científico es Zea Mays Everta, y es el único tipo de maíz que puede estallar.

Las palomitas de maíz contienen tres componentes; el endospermo, el germen, y el pericarpio. El endospermo se compone de suave almidón y granos duros. El endospermo es siempre blanco o amarillo y es un carbohidrato. La función del almidón es proveer energía para la parte viva del grano, más comúnmente conocido como "germen" o "embrión". La parte exterior del grano es el pericarpio, el cual está hecho de celulosas. El pericarpio o cáscara es normalmente color blanco o amarillo, aunque se pueden encontrar de colores como el rojo, el negro y una gama de colores entre estos.

1. Reproducción de la semilla de palomita de maíz

Las semillas de maíz palomero son plantadas con características deseables como: tallo resistente, el color del grano y con la seguridad de que revienten. Los genetistas de plantas seleccionan el maíz con los rasgos genéticos adecuados a través de la endogamia. La endogamia funciona tomando el polen de la Borla (flor masculina) a partir de una planta y se usa el polen para fertilizar la Seda (flor femenina) de esa misma planta. La endogamia conduce a la segregación genética, por lo que el genetista puede identificar, seleccionar y guardar las semillas de plantas que desee. A continuación el genetista toma las semillas y hace la endogamia de nuevo y continúa la selección de las características deseables. Se necesitan ocho años del proceso de endogamia para que la planta seleccionada sea estable y no tenga segregación. Finalmente dos plantas endogámicas son cruzadas para producir un híbrido, que será la semilla de maíz palomero que será sembrada.

2. Siembra de palomitas de maíz

La mayoría de las palomitas de maíz consumidas alrededor del mundo se cultivan en los Estados Unidos. Los principales estados productores de palomitas de maíz son Illinois, Indiana, Iowa, Kansas, Kentucky, Michigan, Missouri, Nebraska y Ohio. Cada primavera, los agricultores usan una máquina sembradora de maíz para colocar las semillas a 14 centímetros de profundidad y 15 centímetros de separación entre ellas. Eso es cerca de 28,000 semillas por hectárea.

3. El crecimiento de una planta de maíz

La semilla de palomitas de maíz estará germinada en aproximadamente siete días y emergerá de la tierra en diez días. Es la humedad de la tierra, la que disuelve elementos importantes para la planta, tales como el nitrógeno, fosfato y potasio. Las raíces del maíz absorben la humedad con estos nutrientes para alimentar a la semilla y hacer que germine. Cuando el sol brilla en las hojas nuevas, la clorofila que contiene agua, se combina con el dióxido de carbono en el aire, creando azúcar. La planta utiliza el azúcar para crear más hojas, raíces y finalmente las mazorcas de las palomitas de maíz. Este proceso es llamado fotosíntesis.

A medida que la planta de palomitas de maíz crece, el tallo llega a crecer aproximadamente 2.5 metros de altura con largas hojas verdes. A medida que la planta crece, comienza a producir mazorcas de maíz cubiertas con hojas o cáscaras de color verde. Este proceso es llamado polinización y permite a las mazorcas producir los granos. Una vez que las mazorcas tienen granos, el proceso de maduración continúa hasta que la planta esta seca y color café.

4. Cosecha – ¡El fruto del trabajo!

El maíz esta maduro cuando el tallo y las hojas están cafés y secas. El maíz es duro y con una capa negra de tiras que se pueden encontrar fácilmente en la punta de la mazorca, esta capa significa que el grano no tuvo los suficientes nutrientes de la planta. El maíz por lo general se cosecha cuando contiene una humedad de entre el 16% y 20%. Esta humedad es la que permite que el grano reviente cuando es calentado.

El grano del maíz puede ser cosechado, donde la mazorca es cortada y almacenada por doce meses, hasta que el nivel de humedad en el grano este en su nivel óptimo. En este punto, el grano es retirado de la mazorca, se clasifican y retiran los granos que son muy pequeños para reventar eficientemente.

5. Procesamiento del maíz palomero.

Una vez que el maíz ha llegado al óptimo nivel de humedad de 14%, es limpiado y se remueven las pequeñas partes de las mazorcas y otras partes de la planta. Los granos de maíz palomero se mueven sobre una banda que vibra para separar los granos de las otras partículas. A continuación los granos pasan por un separador de gravedad, el cual elimina partículas pequeñas como granos pequeños. Una vez que el grano ha sido limpiado, se pulen, eliminando cualquier material de la planta que aún esté en el grano. El grano está listo ahora para ser empaquetado para el microondas, bolsa, tarro o la distribución normal.

6. Listo para reventar.

Las palomitas de maíz necesitan calor para que revienten. La mayoría de las palomitas de maíz revientan cuando la parte interna del grano llega a los 200 o 240 grados centígrados. Dentro del endospermo o almidón esta la humedad. Cuando el grano se calienta, la humedad se convierte en vapor. Debido a que la cáscara es dura, se acumula la presión dentro del grano, el almidón dentro del grano se convierte en suave gelatina y la humedad se vaporiza hasta que la presión dentro del grano llega a los 9 kilos por centímetro cuadrado. La presión incrementa hasta que el pericarpio o casco se rompe y sale el almidón que se expande. El grano literalmente se voltea al revés. El Almidón o endospermo es la parte blanca del maíz reventado y el pericarpio o casco es la parte oscura, un poco dura en la parte del centro de la palomita.

7. ¡ Por fin, Palomitas de Maíz !

Los humanos consumen palomitas de maíz como un alimento versátil y nutritivo, Los fans alrededor del mundo las disfrutan tanto dulces como saladas. Un factor que las ha hecho muy popular, es el valor nutricional. Una taza de palomitas de maíz contiene 31 calorías, 1 gramo de proteína, 6 gramos de carbohidratos, 1 gramo de fibra y solo una pequeña cantidad de grasa.

Es la botana favorita para los consumidores de todas las edades. Los Estadounidenses consumen más de 18 trillones de cuartos de galón de palomitas de maíz por año, lo que equivale a aproximadamente 230 tazas por persona.